Lymfoedeem betekent letterlijk vochtophoping. De afvoer van het weefselvocht is te gering vanwege een stoornis in het lymfestelsel. Een goedwerkend lymfestelsel heeft als functie te dienen als reinigings- en afweersysteem van het lichaam. Dit afweersysteem bestaat uit een groot netwerk van lymfevaten en -klieren, welke verbonden zijn met het bloedvatenstelstel. De lymfevaten nemen met het weefselvocht op, waarin eiwitten, afvalstoffen en andere schadelijke deeltjes zijn opgelost. De lymfeklieren dienen hierbij als een filter en bevinden zich onder andere in de hals, oksel en liezen. De schadelijke deeltjes worden in de lymfeklieren vernietigd.

Wanneer er door een aangeboren of verworven afwijking of door bijvoorbeeld een operatie of bestraling lymfeklieren en of lymfevaten worden beschadigd of definitief worden verwijderd, kan er een vochtophoping (lymfoedeem) ontstaan. Lymfoedeem kan veel hinder geven in het dagelijks leven en kan zonder behandeling leiden tot ontstekingen, gewrichts- en huidklachten.