Lipoedeem betekent letterlijk een ophoping van vet. Het is een chronische aandoening van het vetweefsel die veelal alleen voorkomt bij vrouwen. Bij lipoedeem zijn grote hoeveelheden ongelijkmatig verdeeld vet onder de huid, ofwel een ophoping of opstapeling van vetcellen in de ledematen. Vaker in de benen als in de armen. Het vetweefsel stapelt zich, waardoor de ledematen flink in omvang kunnen toenemen. Van de huid van de benen zijn vaak heupen, dijen, knieën en onderbenen aangedaan.

Typerend voor lipoedeem is dat de aandoening altijd symmetrisch voorkomt. De afwijkende vetverdeling is dus aanwezig in beide ledematen en heeft min of meer dezelfde verdeling. Met lymfoedeem is dit anders, hierbij kan ook alleen een been of arm zijn aangedaan.

In sommige gevallen kan lipoedeem samengaan met andere aandoeningen, zoals spataderen of lymfoedeem.

De oorzaak van lipoedeem is onbekend, maar verwacht wordt dat hormonale factoren een grote rol spelen. Vaak wordt lipoedeem ontwikkeld tijdens of vlak na de puberteit, maar kan ook tot uiting komen tijdens een zwangerschap of bij een afwijking aan de schildklier (tekort aan schildklierhormoon). Tevens speelt genetische aanleg een belangrijke rol.